Expandovaný (zpěňovatelný) polystyren (EPS) je velice problematický materiál. Je sice levný a velmi lehký, na druhou stranu ale biologicky nerozložitelný a jen obtížně recyklovatelný. Vědci proto vyvíjejí velké úsilí, aby nalezli vhodnou alternativu, která by si všechny přednosti EPS zachovala, ale zároveň byla více „eco-friendly“. Přesně tyto požadavky splňuje pěnový materiál vyrobený z kukuřičných zrn, kterou představili výzkumníci z německé univerzity Göttingen.

Využít popcorn namísto polystyrenu napadlo prof. Alireza Kharazipour z Univerzity Göttingen před více než 10 lety. Nápad mu prý vnukl pytlík popcornu, který si koupil  v kině. Kharazipour se svým výzkumným týmem převedl myšlenku na realitu – vyvinul metodu, která popcorn, tedy obnovitelný zdroj, nenákladně přemění na biologicky odbouratelnou pěnu, která může sloužit jako alternativa k neekologickému EPS.

Výrobní proces začíná mechanickým rozdrcením kukuřičných zrn na granule, které pak po vystavení natlakované páře expandují („nafouknou se“). K expandovaným granulím se přimíchá pojivo odvozené od rostlinných bílkovin a směs se poté lisuje do formy. Poté, co pojivo ztuhne se výsledný produkt vyjme z formy a může být použit.

Podle vědců takto vyrobená pěna absorbuje teplo lépe než EPS, je mnohem méně hořlavá a lze ji také kompostovat, rozdrtit a recyklovat, použít k výrobě bioplynu nebo ji dokonce použít jako krmivo pro hospodářská zvířata. Kromě toho při její výrobě je možné spolu s kukuřičnými zrny využít také odpad z kukuřičného průmyslu jako jsou například rozbité klasy.

Nyní se univerzitě podařilo uzavřít dohodu s německou skupinou Bachl Group, která bude jejich výrobek komercializovat. Popcornová pěna bude využívána zejména pro izolaci budov. Mezi další možné aplikace patří ochranné a izolační obaly, součásti sportovního vybavení nebo lehké automobilové díly.

Zdroj: New Atlas, Georg August Universität Göttingen.

Zdroj titulního obrázku: Anna Tis, Pexels.