Na palubě sondy Perseverance, která na Marsu v kráteru Jezero přistála 18. února, se ukrýval i jeden pasažér – malý dron s názvem Ingenuity (angl. důvtip). Cílem této technické demonstrační mise s názvem Mars Helicopter je především otestovat letové technologie v marťanské atmosféře a připravit tak půdu pro větší létající zařízení v budoucnu. Druhým cílem helikoptéry Ingenuity je pak létat před sondou Perseverance a hledat pro ni trasu s nejmenším množstvím překážek.

Let za pomoci rotorů přitom v marťanské atmosféře není vůbec snadný. Na rozdíl od zemské atmosféry je totiž na Marsu vzduch velmi řídký (tlak vzduchu je tam 100x nižší než na Zemi) a je tedy velmi obtížné vytvořit dostatečný vztlak pro umožnění vzletu. Proto byla helikoptéra Ingenuity navržena tak, aby byla extrémně lehká a její rotory se otáčely velmi vysokou rychlostí.

Kvůli nutnosti minimalizovat hmotnost však bylo možné nainstalovat pouze malou baterii, a tak je helikoptéra schopná pouze 90 sekund letu v jednom kuse, po čemž se musí znovu nabít ze svých solárních panelů. Za tuto dobu dokáže urazit vzdálenost zhruba 300 metrů a vyletět do výšky 3-5 metrů.

Současně kvůli vzdálenosti mezi Zemí a Marsem není možné, aby helikoptéra byla ovládána přímo z řídicího střediska na Zemi (signálům trvá několik minut, než urazí vzdálenost mezi planetami). Proto je helikoptéra plně autonomní.

Selfie sondy Perseverance s helikoptérou Ingenuity. NASA/JPL-Caltech/MSSS, NASA image licence

První demonstrační let helikoptéry byl původně naplánován na 11. dubna, avšak během prvního testovacího roztočení rotorů na Marsu byla objevena chyba v řídicím softwaru, což způsobilo odložení testu. 17. dubna byla chyba v softwaru opravena, tato oprava byla nahrána do helikoptéry a testovací roztočení rotorů bylo úspěšně dokončeno.

Dnes, 19. dubna, pak NASA provedla první úspěšný let této helikoptéry, kdy Ingenuity vyletěla přímo vzhůru do výšky asi 3 metry, kde se vznášela 40 sekund, a poté dosedla zpět na povrch. Video celého letu bylo nahráno širokoúhlou kamerou na sondě Perseverance a bude k dispozici během několika dnů, až se ho podaří celé stáhnout ze sondy na Zem.

Tento let je skutečně historický, protože se jedná o první kontrolovaný vzlet na jiné planetě. Na palubě Ingenuity je proto také uložen malý kousek látky z křídla prvního letadla bratří Wrightů, kteří dosáhli prvního řízeného letu na Zemi před více než 117 lety.

Úvodní obrázek: Vizualizace letu helikoptéry Ingenuity. NASA/JPL-Caltech, NASA image licence