Když se šíří patogen v populaci, způsob jeho šíření můžou upravovat změny v sociálním chování. Přenosová rychlost se může zvýšit, pokud paraziti změní hostitelovo chování. Může se snížit, když se zdraví jedinci vyhýbají nemocným. U jistého sociálního hmyzu se nemocní jedinci izolují dobrovolně nebo mohou být z kolonií vyloučeni.

Jednodušší mechanismus, který snižuje přenos je takový, že infikovaná zvířata často vykazují nemocné chování. Jsou často více letargičtí a více spí, méně se pohybují a nejsou příliš sociální. Toto sociální distancování, vyvolané nemocí, nevyžaduje spolupráci ostatních a je pravděpodobně běžné u všech druhů.

Vědci provedli terénní experiment, aby zjistili, jak nemocné chování ovlivňuje vztahy v průběhu času. Po odchycení 31 dospělých upířích samic v Lamanai v Belize vědci simulovali 'nemocné' upíry tak, že náhodné polovině aplikovali injekcí látku, lipopolysacharid, která pokouší imunitu, zatímco 'kontrolní' skupina dostala fyziologický roztok.

Poté vědci přilepili na upíry senzory přibližování, vypustili je zpět a sledovali změny v průběhu času. Zjišťovali, jak se k sobě všech 16 'nemocných' a 15 'kontrolních' netopýrů za přirozených podmínek přibližuje.

'Nemocní' netopýři se obecně přiblížili k menšímu počtu ostatních jedinců, trávili méně času s ostatními a byli méně sociálně propojeni s těmi zdravými. Během šesti hodin trvání léčby byl 'nemocný' netopýr v kontaktu s ostatními jedinci v průměru se 4x méně než 'kontrolní' netopýr. Zdravý netopýr měl v průměru 49% šanci na kontakt s každým zdravým netopýrem, ale pouze 35% šanci na kontakt s každým 'nemocným' netopýrem. Během období léčby strávili nemocní netopýři s každým o 25 minut méně času.


Zdroj: phys.org, Autoři titulní fotografie: Sherri and Brock Fenton